50美元的平板电脑,印度学生何日梦圆?

来源:纽约时报中文网 | 发布: | 发布时间:2013-01-9,星期三 | 阅读:2,057
作者:PAMPOSH RAINA, IAN AUSTEN, HEATHER TIMMONS 联合报道

印度Aakash项目旨在推出50美元低价平板电脑,由政府大批采购发给学生。但由于印度缺乏完善的生产设施,部分生产已移至中国。印度学生获得免费电脑,还遥遥无期。

新德里

这个想法无论在当时还是在现在都是诱人的:2011年,印度政府和两名生于印度的科技创业者,推出了一款50美元(约合310元人民币)的平板电脑。这款平板电脑将在印度制造,采用谷歌(Google)免费的Android操作系统。印度政府将会成百万台地采购这种平板电脑,并将它们发放给学生。

在热衷此项目的人看来,通过这个计划,可以将现代化的触屏电脑,带到世界上某些最贫困的人口手中,此外还可以在印度播下科技制造产业的种子。已经有大量消费者为这款平板电脑的商用版本下了预购订单。这款产品能够实实在在地证明,印度是“廉价创新”的领导者,能够拥有这样一款产品,他们都十分激动。

就连联合国(United Nations)秘书长潘基文(Ban Ki-moon),也对这个野心勃勃的项目也不吝溢美之词。这个项目名为Aakash,在印地语中意为天空。去年11月,潘基文在位于纽约的联合国总部举行的一场仪式上表示,“印度是信息高速公路上的一个超级大国。”

总部位于伦敦的这家小公司中了标,它富有人格魅力的CEO苏内特·辛格·图利(Suneet Singh Tuli),更是进一步激发了大家的期望。他在最近的一次采访中说,“我在用比全世界所有人都低的价格,来创造一款产品,希望它能改变人们的生活,而且我还能从中赚钱。”

然而在最近几个月,有越来越明显的迹象表明,今年44岁的图利和他46岁的哥哥拉贾·辛格·图利(Raja Singh Tuli),无法兑现他们大部分的雄心勃勃的承诺。

他们的公司DataWind曾承诺,在年底之前,向印度的高等院校交付10万台平板电脑。但图利兄弟承认,连兑现这个承诺的影子都没有。而且,尽管这家公司最初承诺会在印度生产,但是去年12月初交货的约1万台平板电脑中,多数是在中国制造的。向英国监管机关提交的财务报告显示,这家公司负债累累。

这个项目的设想是,印度能够制造一款廉价的平板电脑产品,而它又能弥补该国残缺的教育体系的失败。一些专家称,整个设想本身,就存在根本性的漏洞。印度薄弱的制造业,能够在先进的电脑硬件领域赶上中国的想法,也是不切实际的。Oxus投资公司(Oxus Investments)经济师兼董事总经理苏尔吉特·S·巴拉(Surjit S. Bhalla)表示,“中国成为了世界制造业的中心,印度已经错过了那个机会。”

目前,印度政府还在坚定地支持这个项目。

负责监管Aakash项目的人力资源发展部(Ministry of Human Resource Development)在一份邮件声明中表示,“一切具有开创性的想法在最初构思时都会看起来野心太大。” 人力资源发展部表示,Aakash是“一个无所不包的项目,”不仅是研发制造平板电脑。政府计划通过该项目在印度创造“一个完整的制造业生态系统”。

对DataWind高管、印度政府官员、中国制造商、DataWind的商业伙伴以及前任或现任雇员的采访勾勒出一幅小型家族公司的图像。这样一个复杂的项目,以政府期待的价格来执行,这对中国那些竞争残酷的科技制造商来说都极具挑战,对这家小公司来说,更是无力承受的。

DataWind联合主席、首席技术官拉贾·图利上个月领人参观该公司位于蒙特利尔市区的小型触摸屏工厂时表示,DataWind的真正目的是在印度等发展中国家出售低价的平板电脑无线上网服务。他表示,DataWind拥有专利的数据压缩技术较老式的、较慢的手机网络,能更有效地传送网页数据。

“我们最大的贡献是我们的软件,” 拉贾·图利说。“我们的确在制造硬件,但这只是我们在项目过程中进入的一项副业。我们从没打算这么做,但我们现在的确这么做了。”

印度政府认为Aakash项目能引领一场计算机革命。

虽然印度是信息科技外包服务领域的先锋,并且仍为许多大公司提供大量的电脑操作服务,但只有少部分印度人口能使用电脑或上网。

也有其他项目试图让印度等发展中国家的人民能够以低价使用电脑,其中最著名的是“每童一电脑” (One Laptop Per Child)计划。这个由麻省理工学院(MIT)的尼古拉斯·尼葛洛庞帝(Nicholas Negroponte)创立、由众多西方科技公司支持,这一计划的目的是给世界各地的儿童提供100美元(约合623元人民币)的笔记本电脑,但由于面临许多技术、制造和竞争方面的挑战,该计划举步维艰。

2010年,通讯和信息技术部部长卡皮尔·西巴尔(Kapil Sibal) 宣布Aakash项目时说,“这是我们对执行麻省理工学院100美元电脑项目的答案。”

儿童时期随家人从印度移民至加拿大的苏内特·图利坚定地认同了这一美好蓝图。他在2011年10月接受采访时表示,就如移动电话费用大幅下降在印度推动了一场通信革命,便宜的平板电脑也能改变印度的教室,而最终改变该国所有穷人的生活。

在印度,“有10亿人接触不到电脑,”他说,“让他们能够跟上科技的步伐必须降低电脑价格。”

但DataWind从一开始就力不从心。

政府的具体要求极具挑战性,HCL、Wipro等印度信息技术巨头中没有一家公司参与这份合同的竞标。DataWind以最低价中标,承诺提供价格为2276卢比(按当时汇率计算约合50美元,现在约合40美元)的平板电脑,这其中还包括运费。

苏内特·图利在近期的一次采访中表示,DataWind认为该公司能够通过对标准工业设计加以改良,以低于在中国购买价的费用自己在加拿大制造触摸屏,这样可以达到降低成本的目的。

在一项重大决策中,苏内特·图利还承诺该公司会在印度生产平板电脑,尽管印度的制造商毫无制作此类硬件的实际经验。虽然政府没有要求他们作此承诺,但此承诺助长了此计划引发的爱国热情,也为DataWind的其他项目带来了知名度,这包括出售更昂贵的商用平板电脑以及面向大众推出的每月2美元的无线网络服务。

DataWind没有建立自己的生产基地,而是找到印度其他公司进行合作,其最初的合作伙伴是安得拉邦的Quad电子产品公司(Quad Electronic),该公司曾制造收银机、电子打字机以及印刷机,但从没有制造过平板电脑。

然而,几个月后,两家公司便分道扬镳,Quad抱怨DataWind拖欠应付款项,而后者则否认这些欠款的存在。

苏内特·图利说,DataWind发现Quad计划制造另一款平板电脑,与之相竞争,随后,两公司的关系破裂。

然而,Quad的总经理拉明德·辛格·索因(Raminder Singh Soin)则表示,DataWind的产品“不够好”,并指出它的微处理器并不能支持其宣传的该平板电脑具有的功能 。

DataWind说,为处理大量积压订单,它已经和另外四家印度公司签订了协议,这些公司将帮助它进行平板电脑的生产。

但无论如何,DataWind将无法在12月31日截止日期前,将10万台平板电脑送到印度政府手中。最近,它获准延期至3月31日。

为兑现承诺,DataWind于秋天将产品生产转移到中国。根据对中国生产商的采访,以及《纽约时报》查阅的相关文件,有至少三家中国公司一直在为DataWind生产一款升级版的平板电脑 ,Aakash-2,并已将数千台运到了印度。

中国公司的管理人员称,他们从每台平板电脑中仅能赚得1美元的利润,他们怀疑印度是否能够具备电子产品制造方面的竞争力。

其中一家中国公司Kalong科技公司(Kalong Technology)的项目经理说,“DataWind平板电脑可以在深圳制造,但不能在印度制造,因为深圳有一个发展完备的产业链。”为了避免媒体关注,该经理要求不具名。“就像是,你要开一个蛋糕烘焙店,你就需要知道哪里能找到离你最近的、价格又合适的面粉。”

而最近到DataWind三层楼的印度工厂进行的一次参观,就能发现该公司还有很长的路要走,该工厂位于阿姆利则(Amritsar)的一个名为吉门迪的街区。

在一楼,成排的褐色运输箱摞在一起,一些箱子上面印着“易迪通”(Easydy)的字样,那是深圳一家平板电脑制造公司的名字。DataWind负责运营的副总裁伊巴达·辛格(Ibadat Singh)称,DataWind并没有从中国购买平板电脑成品,只不过是用的旧箱子恰好来自那里。“为什么要用新的箱子呢?”

辛格说,在三楼,有16名工作人员正在为平板电脑编程,并添加标准配置的应用程序。其中一人正拿着一个大的绿色螺丝刀对着一台打开的平板电脑进行操作。其他人在焊接线路或测试组件。而另外一名工作人员则忙着用气泡膜把平板电脑包裹起来,然后再装进白色的盒子里。

辛格说,该工厂每天生产大约1000台电脑。每一台平板电脑需要五分钟进行组装、两分钟进行编程。辛格对一个记者说,这很简单,“你都可以做。”

然而,11月份在蒙特利尔接受采访时,拉贾·图利却描述了在印度开展生产的种种困难,他提到漫长的入境等待时间以及不健全的基础设施等问题。

“听着,在中国生产明显更容易,因为在那里生产所需的基础设施已经建立,成本也更低,”他说。“在印度,这项工作也能完成,但生产周期更长。”

但是拉贾·图利说,公司不会放弃在印度制造和出售低价平板电脑的计划。

“我们不会因为这些小问题就放弃,”拉贾·图利说。“我们决心做这件事了。人生就是这样,事情总是比你想象的难得多。”



 

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